Pierre Étaix, el auténtico ‘Artist’

“He sabido lo que es ser un genio dos veces en mi vida: la primera vez fue mirando la definición en el diccionario, y la segunda fue al conocer a Pierre Étaix.” Jerry Lewis, cómico y actor estadounidense.

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Pierre Étaix (Roanne, 1931), un cómico polifacético y sobresaliente.

A medida que uno sigue viendo más y más películas, llega un momento en que rara vez nuevos cineastas te sorprenden y, lo que es más difícil todavía, que sean toda una revelación ante tus ojos. Tengo claro que el responsable de que me aficionara al cine es Charlie Chaplin. Creo que es el mejor ejemplo para demostrar a los más jóvenes que el cine puede ser divertido y comprometido al mismo tiempo. A partir de ahí se me abrió una innumerable lista de directores desconocidos cuyas extensas (y por entonces antiquísimas) filmografías eran todo un mundo nuevo por conocer.

Una vez recorrido buena parte de ese interminable camino que es la historia del cine, descubrir la obra del francés Pierre Étaix (Roanne, 1931) ha sido, con permiso de otros asuntos, lo mejor que me ha pasado en los últimos meses. La razón de que haya descubierto relativamente tarde los cinco largometrajes y los tres cortometrajes que componen la obra de Pierre Étaix, es que durante más de diez años sus películas no pudieron exhibirse de ninguna forma por culpa de la sociedad supuestamente propietaria de los derechos, que ni siquiera se trataba de la productora de los filmes. Pues bien, tras una batalla judicial y el apoyo de cineastas e instituciones de todo el mundo, la obra integral y restaurada de Pierre Étaix se reestrenó en cines y se editó en DVD en 2010.

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'Rupture', primera colaboración del tándem Pierre Étaix/Jean-Claude Carrière.

El clown que amaba el cine
Uno no nace gracioso, sino que ingenia los gags a medida que crece su placer por satisfacer al público. Por eso, qué mejor escuela para un cómico que dar sus primeros pasos en el mundo del circo. Así fueron los inicios de Pierre Étaix, un terreno que nunca ha abandonado, definiéndose este hombre aparentemente tímido, ante todo, como un ‘clown’. Pero su afición por el cine le llevó a adentrarse en el oficio como dibujante y asistente de Jacques Tati, ahí es nada. Contó así con papeles secundarios en películas tan relevantes como las del propio Tati (Mon oncle, 1956) o de Robert Bresson (Pickpocket, 1958). Lástima que la relación entre los dos ilustres cómicos se deteriorara a causa de unas disputas por los derechos de un número. Sí, los genios también son seres humanos y pueden llegar a ser muy crueles. De ello habla en el documental Pierre Étaix, naturellement (2010), en torno a su figura y realizado por su esposa, Odile Étaix.

Fue en 1961 cuando dirigió su primer cortometraje, Rupture (1961), firmado junto al futuro célebre guionista Jean-Claude Carrière, una amistad, esta sí, inseparable. Con los referentes de Charlot, Buster Keaton, y Laurel & Hardy, entre otros, idearon una pieza magistral de unos pocos minutos que probablemente le sirviera después a Carrière como aval para convertirse en el fiel colaborador de Luis Buñuel. Protagonizado por Étaix, el corto muestra todas las dificultades que le sobrevienen a un hombre a la hora de escribirle una carta a una novia que le acaba de dejar. El film contó con la fortuna de proyectarse en los cines franceses antes de La guerra de los botones (Yves Robert, 1962), uno de los grandes éxitos de la década. De modo que, inmediatamente después, pudieron realizar un nuevo trabajo, Heureux anniversaire(Feliz cumpleaños), una serie de contratiempos que le suceden a un hombre casado el día del cumpleaños de su mujer. El triunfo fue rotundo llevándose multitud de premios, entre ellos el Oscar en la categoría de cortometraje.

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Pierre Étaix combinó dos de sus pasiones, el cine y el circo, en 'Yoyo'.

Más talento, menos éxito
El salto al largometraje llegó en 1964 con Le soupirant (El pretendiente), aunque no así el aplauso del público. La historia de un joven adinerado en busca de la esposa adecuada no contó con el apoyo mediático necesario, quedando relegada injustamente a un segundo plano. Pero, en el cine como en la vida, los años dan justicia a las películas que lo merecen, y aquí estamos, acordándonos de Pierre Étaix y de su enorme talento. Porque sus gags (verbales y visuales) siguen igual de frescos que el día en que fueron ideados. El buen humor es inmortal. En 1965 se estrenó Yoyo, quizás su obra maestra, que cuenta con escenas memorables y está ambientada en el mundo del circo a través de la vida de un joven payaso apodado Yoyo, hijo de un millonario arruinado, interpretando así el propio director los roles de ambos personajes.

Pese a participar en la sección oficial de Cannes, el segundo largometraje de Pierre Étaix fracasó en taquilla, y el cómico recuerda cómo el día de su estreno, en un cine de Champs Elysées, quedó desesperado frente a una enorme cola en otro cine que proyectaba Goldfinger. Una lástima. De todos modos, la carrera de Étaix tomó impulso y el tándem formado junto a Jean-Claude Carrière creó una obra de nuevo magistral formada por cinco sketches independientes bajo el título Tant qu’on a la santé (Basta la salud), que se llevó la Concha de Plata en el festival de San Sebastián de 1966. En cada pieza se tratan temas y situaciones disparatadas que reflejan las preocupaciones del director frente a la sociedad, centrados principalmente en los problemas de vivir en la ciudad: atascos, problemas de aparcamiento, picnics boicoteados, sesiones de cine impertinentes, matrimonios que no se quieren o restaurantes alborotados, son algunos de los escenarios elegidos para llegar a cuestionar y, sin reparo, ridiculizar –gag tras gag– ciertas normas de la clase burguesa y de la sociedad de consumo.

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En 'Le grand amour' un hombre sueña con conquistar a su secretaria.

Mucho humor, mucho amor y mucho arte
Una de las películas de Pierre Étaix que más me emociona es Le grand amour (El gran amor, 1969), su primer trabajo en color, una maravillosa comedia centrada en un feliz matrimonio burgués y concretamente en la obsesión que irá teniendo el marido con la nueva secretaria de la empresa que dirige. Con su mujer de vacaciones y harto de la madre de ésta, que vive justo en el piso de abajo del mismo edificio, el protagonista intentará conquistar con no pocas complicaciones a una bella jovencita que únicamente pretende hacer su trabajo lo mejor posible. Étaix nos regala un excelente abanico de situaciones humillantes o conversaciones bochornosas por las que pasa todo enamorado en busca de materializar sus deseos.

Después siguió el documental Pays de cocagne (País de cucaña, 1970), que en esta ocasión fue mal recibido porque no sentó bien la sátira de ciertas costumbres francesas, centrándose especialmente en las vacaciones. Sin embargo, se trata de un retrato de la sociedad francesa en plena crisis de valores post-sesentayochista, rodando kilómetros y kilómetros de película y recogiendo todo tipo de declaraciones espontáneas que se mueve entre el cinéma verité y su inconfundible vertiente burlesca. A partir de entonces Étaix se fue alejando del mundo del cine, con una serie de cortometrajes y diversos proyectos televisivos, y sin dejar a su vez de lado su faceta artística: de clown, dibujante, mago, o mismamente como actor, cuyo último papel ha sido en Le Havre (Aki Kaurismäki, 2011). Y así hasta conseguir finalmente los derechos para difundir sus películas, llegando a lograr incluso el reconocimiento al otro lado del charco con un Oscar Honorífico en 2011. Porque ser un artista es eso, un no parar por placer, al margen de las recompensas. Que otros no sepan reconocerlo o lleguen a desvirtuar el término no es culpa de Pierre Étaix.

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